Sanctions américaines : De nombreux Iraniens ont acheté des passeports aux Comores

Ces dernières années, de nombreux Iraniens ont acheté des passeports aux Comores, une petite nation entre le Mozambique et Madagascar. Les ...

Ces dernières années, de nombreux Iraniens ont acheté des passeports aux Comores, une petite nation entre le Mozambique et Madagascar. Les responsables américains et comoriens s'inquiètent que les documents aient pu servir à contourner les sanctions.

LONDRES / NAIROBI - En janvier, les Comores ont discrètement annulé un lot de passeports que les étrangers avaient acheté ces dernières années. La petite nation au large de la côte est de l'Afrique n'a publié aucun détail de ses raisons, disant seulement que les documents avaient été délivrés de façon irrégulière.

Mais une liste confidentielle des destinataires du passeport, revue par Reuters, indique que le mouvement signifiait plus que ce que le gouvernement laissait faire. Reuters a constaté que plus de 100 des 155 personnes dont le passeport des Comores avait été annulé en janvier étaient des Iraniens. Ils comprenaient des cadres supérieurs de sociétés œuvrant dans les domaines du transport maritime, du pétrole et du gaz, de la monnaie étrangère et des métaux précieux, tous des secteurs visés par les sanctions internationales contre l'Iran. Certains avaient acheté plus d'un passeport des Comores.

Les diplomates et les forces de sécurité aux Comores et en Occident craignent que certains Iraniens aient acquis les passeports pour protéger leurs intérêts, car les sanctions ont restreint la capacité de l'Iran à mener des affaires internationales. Bien qu'aucune des personnes ou entreprises impliquées n'ait fait face à des sanctions, les restrictions imposées à [next] l'Iran pourraient encore rendre utile un second passeport. Les passeports des Comores offrent un voyage sans visa dans certaines parties du Moyen et de l'Extrême-Orient et pourraient être utilisés par les Iraniens pour ouvrir des comptes dans des banques étrangères et enregistrer des sociétés à l'étranger.

Le gouvernement iranien n'autorise pas officiellement les citoyens du pays à détenir un deuxième passeport. Toutefois, une source iranienne familière avec l'achat de passeports étrangers a déclaré que le ministère iranien du renseignement avait donné le feu vert à certaines personnalités du monde des affaires pour les acquérir afin de faciliter les voyages et les transactions commerciales.

Le gouvernement iranien et son ambassade à Londres n'ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Houmed Msaidie, ancien ministre de l'Intérieur des Comores qui était au pouvoir lorsque certains passeports ont été délivrés, a déclaré qu'il soupçonnait certains Iraniens "d'utiliser les Comores pour contourner les sanctions". Il a dit qu'il avait insisté pour que d'autres vérifications soient accordées. étrangers, mais n'a pas élaboré.

Le Trésor américain a refusé de commenter, disant qu'il n'a pas discuté des enquêtes en cours.

Kenneth Katzman, un expert du Moyen-Orient au Congressional Research Service des États-Unis, a déclaré que les Comores faisaient partie d'un certain nombre de pays africains où l'Iran a tenté d'exercer une influence commerciale et diplomatique. "Avoir [next] un passeport des Comores leur permettrait de faire des choses sans être étiquetés comme Iraniens", at-il déclaré à Reuters.

Au total, plus de 1 000 personnes dont le lieu de naissance figurait sur la liste iranienne ont acheté des passeports comoriens entre 2008 et 2017, selon les informations d'une base de données des passeports des Comores revue par Reuters. La majorité a été achetée entre 2011 et 2013, lorsque les sanctions internationales ont été renforcées, notamment sur les secteurs pétrolier et bancaire iraniens.

Parmi les autres étrangers ayant acheté un passeport comorien figurent des Syriens, des Afghans, des Irakiens, des Chinois et une poignée d'Occidentaux.

Les sanctions internationales contre l'Iran ont été assouplies à la suite d'un accord conclu en 2015 visant à empêcher l'Iran de développer des armes nucléaires. En mai, le président américain Donald Trump a retiré les Etats-Unis de l'accord, déclarant qu'il était "défectueux" et "horrible, unilatéral". Depuis lors, le Trésor américain a imposé de nouvelles sanctions contre les personnes liées au régime révolutionnaire iranien. Gardes, le programme de missiles de la nation, certaines compagnies aériennes iraniennes et des services de transfert d'argent. D'autres sanctions américaines entreront en vigueur en août et en novembre.

LES ACHETEURS

Les Comores, un pays d'environ 800 000 habitants, ont lancé leur programme de vente de passeports en 2008 afin de recueillir des fonds indispensables. Les îles ont conclu un accord avec les gouvernements des Emirats arabes unis (EAU) et du Koweït, qui souhaitaient fournir aux habitants apatrides connus sous le nom de bidoun des documents d'identité, mais pas la citoyenneté locale. Les gouvernements achèteraient les passeports des Comores, puis les distribueraient au Bidoon.

En retour, les Comores devaient recevoir plusieurs centaines de millions de dollars pour contribuer au développement de leur économie, dont la production s'élève à 600 millions de dollars par an.

À l'époque, les Comores forgeaient aussi des liens avec l'Iran. Le président des îles de 2006 [next] à 2011 était Ahmed Abdallah Mohamed Sambi, qui avait étudié pendant des années dans la ville sainte iranienne de Qom.

Sambi avait des Iraniens parmi ses gardes du corps, selon les habitants qui ont parlé à Reuters et à la recherche par le groupe de réflexion Chatham House, et a été surnommé "l'Ayatollah des Comores" par certains insulaires. En 2008, il a visité Téhéran. A l'époque, le président iranien Mahmoud Ahmadinejad cultivait les relations avec les pays d'Afrique et d'Amérique latine alors que l'Occident tournait le dos à Téhéran. Ahmadinejad a effectué une visite de retour aux Comores l'année suivante.
Ahmed Abdallah Mohamed Sambi, alors président des Comores (à gauche), a rencontré Mahmoud Ahmadinejad, alors président de l'Iran, lors de l'Assemblée générale des Nations Unies de 2006 à New York. REUTERS / Shannon Stapleton
Plus de 300 passeports comoriens ont été vendus à des Iraniens alors que Sambi était au pouvoir, selon les données examinées par Reuters. Sambi, qui a été interrogé par les autorités comoriennes dans le cadre de son enquête sur le programme de citoyenneté économique, n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Sambi est en résidence surveillée depuis le 19 mai, après avoir été accusé par le gouvernement d'incitation à l'agitation. Le 23 juin, Jean-Gilles Halimi, un avocat agissant au nom de Sambi, a déclaré que les restrictions imposées à Sambi étaient une tentative du gouvernement de «se débarrasser d'un rival».

Les ventes de passeports se sont poursuivies sous le successeur de Sambi, Ikililou Dhoinine, qui a exercé ses fonctions de 2011 à 2016. Ikililou, qui n'a aucun lien évident avec l'Iran, [next] n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Selon les données examinées par Reuters, les Iraniens qui ont acheté des passeports comoriens comme sanctions ont serré l'Iran et pendant qu'Ikililou a tenu le pouvoir inclus:

• Mojtaba Arabmoheghi, que le gouvernement a nommé en 2011 comme l'un des meilleurs gestionnaires de l'industrie pétrolière iranienne. Il a obtenu un passeport des Comores en octobre 2014 lorsqu'il était président de Sepehr Gostar Hamoun, une société commerciale internationale, qui n'a pas été sanctionnée. En 2016, Arabmoheghi était également consultant commercial auprès d'une société enregistrée aux Emirats Arabes Unis appelée Silk Road Petroleum. Le directeur financier de la société, Naser Masoomian, également iranien, a acquis un passeport des Comores le même jour qu'Arabmoheghi.

Arabmoheghi et Masoomian n'ont pas répondu aux demandes de commentaires. Silk Road Petroleum n'a pas répondu à une demande de commentaire envoyée via son site internet. Sepehr Gostar Hamoun n'a pas pu être contacté par l'intermédiaire des numéros de téléphone indiqués pour cela.

• Mohammad Sadegh Kaveh, chef du port et des services maritimes de Kaveh, a acquis un passeport des Comores en 2015. Kaveh et sa famille sont l'un des principaux opérateurs du port iranien de Shahid Rajaee à Bandar Abbas, qui gère la majeure partie du trafic de conteneurs iranien.

Un porte-parole de Kaveh Port and Marine Services, qui n'a pas été sanctionné, a déclaré que Kaveh n'avait pas de passeport comorien et que tous les services de l'entreprise étaient conformes aux lois iraniennes et internationales. Interrogé sur les raisons pour lesquelles les détails de Kaveh apparaissent dans une base de données de passeports comoriens, le porte-parole a déclaré que l'information était "tendancieuse" et qu'il était possible que quelqu'un d'autre ait utilisé le nom de Kaveh.

• Hossein Mokhtari Zanjani, une personnalité influente dans le secteur de l'énergie en Iran et un avocat qui s'occupe des litiges nationaux et internationaux, a acquis un passeport des Comores en 2013. Zanjani n'a pas pu être joint pour commenter.

Comme l'a rapporté Reuters l'année dernière, une autre personne qui a acheté un passeport des Comores était Mohammad Zarrab, un marchand d'or qui détient à la fois la nationalité turque et iranienne. Il a été inculpé en 2016 par un tribunal américain pour avoir utilisé le système financier américain pour effectuer des transactions de centaines de millions de dollars au nom de l'Iran. Son frère, Reza Zarrab, a plaidé coupable à des accusations similaires et a été le témoin vedette du gouvernement américain dans le procès d'un banquier turc accusé lui aussi de sanctions.

Le sort de Mohammed Zarrab n'est pas clair. Son avocat, qui a déclaré ne pas être au courant d'un pays appelé les Comores, a déclaré qu'il essaierait de demander une réponse [next] de Zarrab mais n'en a pas fourni une à Reuters.

CHANGEMENT DE TACK

Début 2016, les Comores ont adopté une politique étrangère différente, rompant leurs liens avec Téhéran et soutenant plutôt l'Arabie saoudite et d'autres pays du Golfe en désaccord avec l'Iran. En mai, une nouvelle administration dirigée par Azali Assoumani est arrivée au pouvoir aux Comores et a poursuivi la nouvelle politique.

Sous Assoumani, une commission d'enquête parlementaire a été mise en place en 2017 pour enquêter sur le programme d'octroi de la citoyenneté aux Émirats arabes unis et au Koweït pour le Bidoon. Il a examiné les allégations de certains politiciens des îles selon lesquelles le système avait été mal appliqué et miné par la corruption, les passeports étant vendus au-delà du plan initial.

Cette enquête a révélé, dans un rapport publié début 2018, que les EAU avaient informé les autorités comoriennes, dès 2013, que des centaines de passeports avaient été vendus à des étrangers en dehors du programme du Bidoon. 

La question a émergé après que les services de sécurité émiriens ont commencé à repérer des personnes qui n'étaient ni comoriennes ni bidounes voyageant à travers le pays du Golfe sur des passeports comoriens, a déclaré à Reuters une source qui a pris part à l'enquête sur les Comores. Beaucoup étaient Iraniens, a déclaré la source. Les EAU n'ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Une source de sécurité comorienne a déclaré que les services de renseignement comoriens avaient reçu des informations selon lesquelles des personnes ayant un passeport des Comores auraient été tuées sur les champs de bataille d'Irak, de Syrie et de Somalie ces dernières années. La source a indiqué que c'était une indication de l'ampleur de la [next] vente des passeports des Comores.

L'ampleur des ventes, qui a couru à des centaines de passeports, a commencé à inquiéter les diplomates internationaux qui surveillent le minuscule archipel. Un responsable du Département d'Etat américain dans la région, qui connaît le programme des passeports, a déclaré à Reuters: "Nous pensons que les Comores n'ont pas fait de contrôle sur les personnes qui ont obtenu leur passeport."

Le gouvernement des Comores n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Les Etats-Unis imposent désormais des contrôles plus stricts aux voyageurs comoriens, a déclaré le diplomate américain. Il a ajouté que les autorités françaises sont également préoccupées par le fait que des milliers de Comoriens résident en France et que les déplacements entre les deux pays sont relativement réguliers. Un porte-parole du ministère français des Affaires étrangères a déclaré qu'il était au courant de la vente de la nationalité comorienne, mais qu'il ne pouvait rien en dire.

La vente des passeports comoriens pose non seulement un risque de sécurité pour l'Occident, mais a également fait moins que prévu pour l'économie de la nation insulaire.

Selon le rapport parlementaire, des recettes d'au moins 100 millions de dollars provenant de la vente de passeports n'ont pas été reçues par le gouvernement et ont disparu. Le ministre des Affaires étrangères Souef Mohamed El Amine a déclaré à Reuters: "Il y avait de l'argent qui n'a jamais atteint le trésor. Nous avons besoin de l'argent des personnes qui ont profité - y compris les étrangers. "

Le gouvernement n'a pas dit où il pensait que l'argent aurait pu être dépensé.

RAID BELGE

Les passeports délivrés par les Comores ont été produits par une société belge appelée Semlex, qui fournit des documents d'identité à divers pays africains. En janvier, la police belge a perquisitionné les bureaux de Semlex à Bruxelles et la maison de son directeur général, Albert Karaziwan, dans le cadre d'une enquête sur les passeports délivrés par Semlex à la République démocratique du Congo.

Cette enquête a fait suite à un rapport de Reuters en avril dernier sur les passeports du Congo. Le rapport a montré que le gouvernement du Congo vendait de nouveaux passeports biométriques à ses citoyens appauvris pour 180 dollars chacun, et qu'une grande partie des revenus était destinée à une société émiratie appartenant à un parent du président du pays.

En mai, les forces de l'ordre comoriennes ont perquisitionné les bureaux de Semlex aux Comores dans le cadre de leur enquête sur les ventes de passeports.
Le siège du fournisseur de passeports Semlex à Bruxelles.
L'entreprise, qui fabrique des documents d'identité pour divers
pays africains, est sous surveillance en Belgique et aux Comores.
REUTERS / Yves Herman

François Koning, avocat de Semlex et Karaziwan, a déclaré que Karaziwan ne commenterait pas cet article et a prétendu, comme il l'a fait avec un précédent article de Reuters sur Semlex, que des tiers non identifiés manipulaient Reuters dans le but de nuire à Karaziwan et à son entreprise.

Koning a déclaré: "Semlex Europe n'a aucun rôle dans la décision de délivrer des passeports. C'est la seule prérogative des autorités comoriennes qui sont les seuls représentants autorisés à le faire. "Il a ajouté que Semlex" n'est ni responsable ni responsable des actions ou actes "allégués dans le rapport parlementaire comorien sur la vente des passeports [next] "Supposons qu'ils aient même eu lieu".

Certains passeports des Comores ont été commercialisés via une société basée à Dubaï appelée Lica International Consulting, selon un accord passé entre Lica et les Comores, examiné par Reuters. Le représentant de Lica à Dubaï est un Français appelé Cedric Fevre, un associé de Karaziwan. Fevre et Lica n'ont pas répondu aux demandes de commentaires. Henri Nader Zoleyn, un avocat représentant Fevre, a déclaré qu'il n'était au courant d'aucune activité liée au programme de citoyenneté des Comores et que son client n'avait pas demandé conseil à ce sujet.

Sur son site Internet, Lica a inscrit comme partenaire une société basée à Dubaï, Bayat Group, dirigée par Sam Bayat Makou, un Iranien. Selon son site Web, le Groupe Bayat se spécialise dans la fourniture de la citoyenneté de lieux tels que les Comores, Malte et Saint-Kitts dans les Caraïbes.

Makou lui-même a acquis un passeport des Comores en juillet 2013. Ce passeport était l'un de ceux qui ont été annulés par le gouvernement des Comores au début de cette année. M. Makou a indiqué que les Iraniens avaient acquis des passeports comoriens parce que "les Comoriens ont un meilleur accès sans visa que les Iraniens" à de nombreux pays, en particulier en Extrême-Orient. Il a déclaré que son entreprise avait travaillé avec Lica, qui, selon lui, avait été autorisée par le gouvernement comorien à commercialiser des passeports comoriens en dehors du programme du Bidoon.

Suite à des pourparlers en mai avec des responsables américains, les Comores se sont engagées à partager des informations sur le problème des passeports avec les agences américaines.

Un haut responsable du département d'Etat américain en Europe a déclaré à Reuters: "Nous sommes impatients de travailler avec le gouvernement comorien et les autres pays concernés" pour comprendre les activités que la vente de passeports comoriens au-delà du système Bidoon "aurait pu faciliter".

Le mois dernier également, le ministre de l'Intérieur des Comores, Mohamed Daoudou, a déclaré aux médias locaux que le scandale de la vente des passeports comoriens était devenu un problème international. "C'est un problème de terrorisme", a-t-il déclaré. "Ce n'est pas seulement une question qui implique beaucoup d'argent mais aussi la sécurité au niveau international."

Reportage supplémentaire par Tuvan Gumrukcu à Ankara, Ali Amir Ahmed à Moroni, John Irish à Paris et Maha El Dahan à Dubaï.

Passeport aux richesses
Par Bozorgmehr Sharafedin et David Lewis
Retouche photo: Simon Newman
Conception: Catherine Tai
Edité par Richard Woods

©UN RAPPORT SPÉCIAL REUTERS

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